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AMÉRICA CENTRAL E INSULAR LAS ANTILLAS.


   

6. AMÉRICA CENTRAL E INSULAR

    LAS ANTILLAS. CONSIDERACIONES GENERALES. El archipiélago de las Antillas (antiguamente, de las Indias Occidentales) cierra el gran seno que separa la América del Norte de la del Sur por el lado del Atlántico, formando un enorme arco insular.

    El nombre de Antillas o Antilia aparece ya en la cartografía del siglo XIV para designar unas islas imaginarias de las que hablaban los geógrafos de la Antigüedad y que los cartógrafos medievales (posteriores a los viajes de Marco Polo) situaban en el Atlántico entre Lisboa y el país de Cipango, es decir, el Japón. La denominación de Indias Occidentales se debe al período del descubrimiento, cuando el ideal hispano-lusitano se situó en alcanzar la meta, cifrada en la entonces utopía de las Indias. Así pues, el nombre de Antillas ha prevalecido en los países denominados latinos, en tanto que el de Indias Occidentales ha predominado como denominación en los de lengua inglesa.

    Las islas antillanas ocupan un gran trapecio del hemisferio septentrional, entre los 10° y 27° de latitud Norte y los 59° 37' y 84° 57' de longitud Oeste (Greenwich). Se extienden en arco desde el estrecho de Florida en la costa de los Estados Unidos de Norteamérica hasta la desembocadura del río Orinoco, en el levante de Venezuela en la América Meridional. Suele considerárselas formando tres grandes grupos: la de las Bahamas o Lucayas, al Norte; la de las Grandes Antillas, en el Centro; y la de las Pequeñas Antillas al Sudeste (comprendiendo un rosario de islas que incluirán las islas que se extienden entre Puerto Rico y el golfo de Paria en las costas de Venezuela).

    En lo que a la extensión respecta, decir que, en conjunto, el archipiélago tiene una extensión superficial de 235.658 km2. Estas islas destacan, desde un punto de vista histórico, por haber sido descubiertas por Colón; a lo largo del primer viaje descubrió las Bahamas (12 de octubre de 1492), Cuba (el día 28 del mismo mes) y Santo Domingo (actual República Dominicana, el 7 de diciembre). Ya en el segundo de los viajes, descubrió Puerto Rico (el 8 de diciembre de 1493), Jamaica (el 5 de mayo de 1494), y así sucesivamente